Witte huizen

Roosevelt en Hickock 158x630

April 1945. Vier dagen brengen ze samen door: Eleanor Roosevelt en haar geliefde, Lorena Hickock, beide in de nadagen van hun leven. Eleanors echtgenoot, Franklin Roosevelt, President van de Verenigde Staten, is vijftien dagen daarvoor overleden aan een beroerte terwijl de Tweede Wereldoorlog een beslissend einde nadert. Door de ogen van de succesvolle maar ook enigszins lompe journaliste Lorena Hickock, ‘Hick’ voor intimi, ontvouwt zich de geschiedenis van de liefde tussen de Presidentsvrouw en de journaliste. Hun relatie begon tijdens de Presidentscampagne van Franklin Roosevelt, waarin Hickok als journalist de opdracht had Eleanor Roosevelt op de voet te volgen. Van het een kwam het ander.  Het weerzien in 1945 volgt na een periode van verwijdering waarin ‘Hick’ Eleanor meer claimde dan mogelijk was voor een vrouw in de spotlights. Via flashbacks en de gedachten van Hick rollen we in de tumultueuze relatie van de twee vrouwen die elf jaar daarvoor zijn hoogtepunt bereikte. Dat gebeurde onder de ogen van het personeel van het Witte Huis en werd gedoogd door Franklin Roosevelt, die zelf ook zo zijn afleiding had. Eleanor en Leonora bewonderden elkaar, beminden elkaar en hielden zelfs een ‘huwelijksreis’ tijdens Roosevelts campagne. De relatie tussen de twee vrouwen was een publiek geheim, maar nooit was er aan de buitenkant iets te zien van de liefde voor elkaar, zelfs niet toen Eleanor Roosevelt Leonora Hickock aanstelde als reporter in het Witte Huis, al werd er natuurlijk uitgebreid over hen geroddeld.

Lesbische relaties waren geen nieuw fenomeen in de jaren ’30 en ‘40, maar wel maatschappelijk onacceptabel en bovendien waren de vrouwen, vooral Eleanor Hickock, geen mooie verschijningen. Maar wat is mooi? Dat hangt er vanaf hoe je het definieert. Hoe mooi is het als twee mensen elkaar bewonderen, intens veel van elkaar houden en dat ook prachtig verwoorden in duizenden brieven aan elkaar? Doordat je door de ogen kijkt van ‘Hick’ heb je prachtig uitzicht op Eleanor Roosevelt, haar rol als voorvechter van mensenrechten en haar bijzondere persoonlijkheid. Ook Leonora Hickock ga je bewonderen als kind uit de goot, die al heel jong haar eigen weg moet zoeken en zich opwerkt tot vooraanstaand journaliste.White houses

Het verhaal is een intiem relaas van een liefde die duurde tot de dood van Eleanor Roosevelt. Qua intimiteit tussen de twee vrouwen resoneert er bij mij als lezer iets van het boek Twee vrouwen van Harry Mulisch. Niet vanwege de relatie tussen twee vrouwen, maar vanwege de manier waarop je een inkijkje krijgt in de bijzondere mengeling van intiem samenzijn, gezelligheid, zorgzaamheid en openlijke liefdesverklaringen als ze zich door niemand gestoord wisten. Daar houdt de vergelijking dan ook weer op, want de twee vrouwen van Mulisch hadden niet zo’n ingewikkeld en intellectueel leven als de vrouwen in White houses en bovendien werkt in het boek Twee vrouwen alles toe naar een plot. Dat plot is in Amy Blooms White Houses (ik las het in het Engels, maar de Nederlandse vertaling is Witte Huizen) niet zo relevant. Waar het om draait is een inkijkje in het leven van twee verliefde vrouwen in een tijd dat homosexualiteit een taboe was, prachtig opgeschreven door Amy Bloom. Dat het en passant ook Franklin Roosevelt van dichtbij laat zien in een niet zo fraaie rol, is een bonus.

Het boek is enorm sterk in de beschrijving van de relatie tussen de twee vrouwen, maar af en toe wat warrig als het gaat om de bijfiguren die soms werkelijk bestaan hebben en soms fictieve personages blijken te zijn. Ook het raamwerk waarbinnen het verhaal wordt verteld, vier dagen in 1945 die Eleanor en Lorena samen doorbrengen, voegt niet zo veel toe aan het verhaal. Als je dat vergeet en geen poging doet de structuur in je achterhoofd te blijven houden, hou je een meeslepend relaas over van twee levens die jarenlang om elkaar heen meanderen, maar zich daarna noodgedwongen weer van elkaar afbuigen.

Tip: de 300 brieven tussen Eleanor en Lorena uit de periode dat Eleanor Roosevelt Presidentsvrouw was, en die een belangrijke bron vormen voor dit boek. zijn gebundeld en becommentarieerd door Rodger Streitmatter in Empty Without You uit 1998.

Foto van https://www.autostraddle.com/24-very-gay-excerpts-from-eleanor-roosevelts-love-letters-with-lorena-hickok-346115/

0 antwoorden

Plaats een Reactie

Meepraten?
Draag gerust bij!

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *